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*SCORPION DAGGER

by Marco Taddei

Intervista a James Kerr.

Seguo Scorpion Dagger da un po’ di tempo. Ricordo bene la prima volta che ho avuto il piacere di incappare in una sua bizzarria e mi sono detto: “Per il Mar Caspio! Ecco il motivo per cui hanno inventato internet!” Usavo il suo magico tumblr come panacea contro le malinconie della vita quotidiana, ma poi, su di una chat erotica, ho scoperto che molte altre persone, nel silenzio dei loro gabinetti internettiani, facevano esattamente la stessa cosa e allora mi sono detto, perché non intervistare questo magico ideatore di follie a moto continuo dato che tutti, sotto sotto, lo amano? Ora con grande piacere sono riuscito a scambiarci quattro chiacchiere. Scorpion Dagger, al secolo James Kerr, è un simpatico ragazzo di Montreal, laureato, buon lavoratore, che ha come ispirazione una fatale ossessione per le GIF animate e come scopo dichiarato la diffusione della demenza. Sturatevi gli occhi e fategli largo!

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Do you remember the day when you start with scorpiondagger.tumblr.com?
I created the blog back in March, 2012. At the time, I was working my summers doing landscape construction (decks, fences, stone work, etc…) so that I could take my winters off and concentrate on making art. The thing was, every winter the art making would start off pretty great, but as the season wore on, I would lose all motivation and find myself in a creative funk. Winters tend to be pretty long and dark in this part of the world (Montreal), and if you don’t keep busy by either getting out and actually enjoying the winter, or finding something constructive to do with your time, it’s really easy to get stuck in a somewhat depressive rut. Especially if you’re not working, and are home most of the time.
A close friend of mine, who is an excellent animator, taught me how to use Photoshop to make animations, and I really got into it. It was exciting, and I became obsessed. I started making these little videos that I would send to friends via email, or post on Youtube, and one friend mentioned that instead of making 2 – 3 second clips that I should turn them into animated GIFs. Once that happened, I couldn’t stop. Then, again, another friend recommended that I post them online, and that’s when I started the Tumblr.

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Ti ricordi il giorno in cui ha avviato scorpiondagger.tumblr.com?
Ho creato il blog nel marzo del 2012. In quel periodo lavoravo d’estate facendo costruzioni come ponti, recinzioni, lavori in pietra, ecc… così avevo a disposizione tutto l’inverno per “produrre” arte. La situazione era questa però: all’inizio dell’invero ero fomentato a fare arte, ma nel momento in cui la stagione scemava tutte le mie motivazioni venivano meno e così mi ritrovavo in un disastro creativo. Gli inverni tendono ad essere piuttosto lunghi e bui in questa parte del mondo (Montreal), e se non ti tieni occupato uscendo e godendoti realmente l’inverno devi trovare qualcosa di costruttivo da fare con il tuo tempo, ed è davvero facile impantanarsi in una specie di pozzanghera depressiva. Soprattutto se non stai lavorando, e sei a casa la maggior parte del tempo.
Un mio caro amico, che è un ottimo animatore, mi ha insegnato come usare Photoshop per fare le animazioni, e devo dire che la cosa mi ha preso subito fino a diventarne ossessionato. Ho iniziato a fare questi piccoli video da inviare agli amici via mail, o da postare su Youtube, finché l’amico suddetto mi ha convinto che invece di fare clip di due o tre secondi avrei potuto trasformare quei video in GIF animate. Una volta iniziato non sono riuscito più a smettere. Poi, di nuovo, un altro amico mi ha suggerito di postarle on-line, e lì è stato il momento in cui ho iniziato il tumblr.

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From that day how many GIF do you posted?
The plan was to make one GIF per day for a year, and try to find a gallery that would be interested in exhibiting them as a giant moving wall paper. Kind of like a this tiled grid made up of all these small little moving bits. The year was coming to an end, and I met with a few commercial galleries here in Montreal that were in to the idea, but were struggling to figure out a way to make any money off of it. So, I tooled with a few ideas (like making my own digital frames from sourced electronics), but nothing really stuck and I just kept making the GIFs instead of focussing on the money part of the game.
That first year, I made something like 320 GIFs. Not quite the everyday I had hoped for, but I came pretty damned close. After that first year was up, I decided that it was too fun to give up, and felt as if I was only really beginning to hit my stride, so I kept going (but at a slower pace). I think right now I’ve posted something close 700 GIFs.

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Da quel giorno quante GIF hai postato?
Il piano era di fare una GIF al giorno per un anno, e cercare una galleria che sarebbe stata interessata ad esporle come una specie di gigantesca carta da parati in movimento. Una sorta di griglia piastrellata composta da tutte queste piccole animazioni. Mentre l’anno stava volgendo al termine, ho incontrato un paio di direttori di gallerie qui a Montreal che erano interessati all’idea, ma faticavano a trovare un modo per tirarne fuori del denaro. Così, ho lavorato su di un paio di idee (come ad esempio farmi delle cornici digitali), ma niente di veramente solido e così ho continuato a fare le GIF invece di concentrarmi sulla parte del gioco in cui potevo fare i soldi.
Quel primo anno, ho fatto qualcosa come 320 GIF. Non proprio l’appuntamento quotidiano che mi ero prefissato, ma ci sono andato dannatamente vicino. Dopo che quel primo anno passò, decisi che non potevo smettere dato che era troppo divertente, e mi sentivo solo all’inizio della mia strada, quindi ho continuato a postarne (ma ad un ritmo più lento) ed ora penso di aver pubblicato qualcosa come quasi 700 GIF animate.

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Do you expect this great success from a really really strange tumblr, as your?
Not at all. I had zero clue what Tumblr was when I started, and didn’t think many people would see the work. I was using it as a way to make a little portfolio to share with friends, and show to galleries. Little did I know that people would find the work and reblog it, and things slowly started to grow from there. I started to get random messages from people liking the work, and stuff like inquiries into commissions/collaborations; it was really overwhelming. It still is.

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Ti aspettavi questo grande successo da un tumblr strano come il tuo?
Per niente. Non avevo idea di cosa fosse tumblr quando ho iniziato, e non pensavo che così tante persone avrebbe voluto dare uno sguardo al mio lavoro. Lo usavo come un modo per condividere il mio portfolio con gli amici e per mostrarlo alle gallerie. Non avevo la minima idea che la gente avrebbe apprezzato il lavoro e l’avrebbe rebloggato, le cose pian piano sono diventare più grandi proprio da lì. Ho cominciato a ricevere messaggi da parte di persone che gradivano il lavoro, e altre cose tipo commissioni/collaborazioni; è stato davvero un successo  travolgente. E lo è ancora.

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What did you do before opening your tumblr and become Scorpion Dagger? 
I used to make more ‘traditional’ collage by cutting up bits of newspapers to assemble things like strange looking people. Not too far from what I’m doing now, but in a non-digital sense. Art was very much a hobby, and not something I took too seriously. I’ve been surrounded by artists my entire life (mother, girlfriend, friends), and sort of just participated in that scene for fun. I didn’t go to art school. I studied Politics and History in university, and I am truly passionate about that, but have always been drawn to making art.

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Che cosa facevi prima di avviare il tuo tumblr e diventare Scorpion Dagger?
Facevo collage ‘tradizionale’ tagliando pezzi di giornali per assemblare cose che sembravano  persone un po’ strane. Qualcosa di non troppo lontano da quello che sto facendo ora, ma in un senso non-digitale. L’arte era un hobby, e non qualcosa da prendere sul serio. Sono circondato da artisti a casa (mia madre, la mia fidanzata, i miei amici ) e ho partecipato a quella scena quasi per gioco. Non ho frequentato una scuola d’arte. Ho studiato però Politica e Storia all’università, e ne sono veramente appassionato, ma infondo sono sempre stato attratto dal “fare arte”.

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Why GIF? 
They match my attention span perfectly. I think it would be fun making things like longer animations and/or a game, but struggle with focussing on one idea for too long. With the GIF, I’m able to jump around around, and make little things without getting too deep into anything too specific.

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Perché le GIF ?
Si abbinano perfettamente alla mia capacità di attenzione. Penso che sarebbe divertente fare animazioni più lunghe, ma mi stuferebbe concentrarmi su una sola idea per troppo tempo. Con le GIF, sono in grado di passare da un argomento all’altro, e posso dedicarmi a delle piccole animazioni senza entrare troppo in profondità facendo qualcosa di specifico.

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Can you describe your working method? 
It usually goes something like this: Something pops into my head, I try to envision it as a GIF, and if I can see it working, I make it. It’s ridiculous how many GIF ideas I have written down on little scraps of paper all over the place. Part of the practice with Scorpion Dagger was that I would try and make any silly idea that came into my head, and not worry about whether or not it would be good or not. I’m really into this idea that art isn’t necessarily liking your work all of time, but more of an idea of just making it for the love of creating. I used to toil over perfection, and have discovered it doesn’t work for me. In my opinion, and this isn’t true for everyone, but I like the expression a lot more than the technique. You could have a beautifully painted portrait that is technically incredible, but if there’s no heart in it I’m not especially drawn to it. I like seeing mistakes and imperfections. So, after that incredibly long tangent, my work method is really one of just making it and not over thinking anything.
Haha, maybe this is a better answer. I get an idea, look for images to cut up, assemble it all in Photoshop and start animating.

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Puoi descrivere il tuo metodo di lavoro?
Di solito va così: qualcosa si accende nella mia testa, cerco di immaginarlo come una GIF e, se funziona, lo metto in pratica. E’ ridicolo pensare a quante idee per fare GIF ho scritto su piccoli pezzi di carta ovunque mi trovassi. Parte della prassi con Scorpion Dagger era che avrei cercato di fare qualsiasi scemenza mi passasse per la testa, senza preoccuparmi se era buona o no. Sono più dell’idea che l’arte è “fare” per amore della creazione che farsi piacere il proprio lavoro in generale. Ho lavorato duro per perfezionarmi ma ho scoperto che non funziona con me . Questo è un mio parere e so che non è vero per tutti, ma mi piace l’espressione molto più della tecnica. Potresti fare un bellissimo ritratto tecnicamente incredibile, ma se non ci fosse cuore nella tua opera non ne sarei particolarmente attratto. Mi piace vedere errori e imperfezioni. Così, dopo tutte queste chiacchiere, il mio metodo di lavoro è davvero del genere fallo e non starci troppo a pensare.
Haha, aspetta forse questa è una risposta migliore: mi viene un’idea, cerco le immagini da ritagliare, assemblo il tutto in Photoshop e avvio l’animazione.

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Why to merge the kingship of the renaissance with the mediocrity of contemporary life?
I think it’s a fun juxtaposition. I think people assume that those living in the past are so far removed from who we are today, but I’d like to think that we are not that different. We’re still kinda shitty to one-another, we still like to have fun, and on whole, we’re still searching for meaning in our lives. Sure, they didn’t have the same technology as we have today, but I don’t think we’re that far removed from people living 500 years ago. That’s part of what i’m trying to convey. Although I think we’re getting better as a people with things like a recognition of human rights, equality and social justice, but it is arguable that the same structures are in place that keep us from truly evolving as a people.
I should also mention that I just really like the paintings. It’s hard for me to not look at a painting by someone like Lucas Cranach the Elder, and not get a smile on my face.

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Perché unire la regalità del Rinascimento con la mediocrità della vita contemporanea? 
Penso che sia una giustapposizione divertente. Le persone immaginano che quelli che sono vissuti nel passato sono lontani da quello che siamo oggi, ma mi piace pensare che non siamo poi così diversi. Siamo ancora un po’ stronzi nei confronti del prossimo, ci piace ancora divertirci, e dopo tutto, siamo ancora alla ricerca di un senso da dare alla nostra vita. Certo, non avevano la stessa tecnologia che abbiamo oggi, ma non credo che siamo così distanti dalle persone che sono vissute 500 anni fa. Questo è parte di quello che sto cercando di trasmettere. Anche se stiamo meglio per quanto riguarda cose come il riconoscimento dei diritti umani, l’uguaglianza e la giustizia sociale, si può affermare che le stesse antiche strutture sono ancora al loro posto ad impedirci di evolverci veramente come persone.
Vorrei anche ricordare che mi piacciono molto i dipinti. È difficile per me guardare un lavoro di un pittore come Lucas Cranach il Vecchio senza che un sorriso appaia sul mio volto.

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How is to live thinking continuously to GIF animation? I mean what is the effect in your ordinary life…
It’s practically all I think about! I literally bike around the city, and get tons of GIF ideas. Just last night I was at a concert and came up with 5 or 6 GIF ideas! Since starting Scorpion Dagger, and having to constantly come up new ideas, I’d like to think that I’ve become more observant to the little things around me, and way more open to my imagination. If there’s one piece of advice I’d give someone, it would be to open yourself up to all of those silly ideas you have in your head.

Come è vivere pensando continuamente all’animazione GIF? Qual è l’effetto nella vita reale…
È praticamente tutto quello a cui penso! Me ne vado in bici per la città e letteralmente m’imbatto in tonnellate di idee per le GIF. Proprio ieri sera sono stato a un concerto e mi sono ritrovato con 5 o 6 idee GIF! Da quando ha cominciato Scorpion Dagger mi piacerebbe pensare che sono più attento alle piccole cose che mi circondano, e che la mia immaginazione ne abbia giovato. Se c’è un consiglio che potrei dare a qualcuno, sarebbe quello di aprirsi a tutte quelle idee stupide che ha nella sua testa.

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What do you think of Terry Gilliam’s animation? It seems very precious for your works…
You know what? I didn’t think of Terry Gilliam when I started this, and once that first person pointed out the similarities, I looked back and realized that his work was very influential. I used to watch tons of Monty Python when I was a kid, and still count it as some of the best comedy ever. They are incredible. I guess his work has always been in the back of my mind, but I definitely didn’t model what I do after him in a literal way. I don’t mind the comparison at all, but I’m nowhere near as great as he is.

Cosa ne pensi delle animazioni di Terry Gilliam? Sembrano siano state un riferimento molto prezioso per i tuoi lavori …
Sai una cosa? Non pensavo a Terry Gilliam quando ho iniziato quest’avventura, e una volta che la prima persona ha sottolineato le somiglianze, mi sono guardato indietro e ho capito che il suo lavoro mi ha influenzato molto. Ho visto tonnellate di Monty Python quando ero piccolo e li reputo come i migliori commedianti di sempre. Sono incredibili. Penso che il lavoro di Gilliam sia sempre stato nella parte posteriore della mia mente, ma sicuramente non lo imito in maniera letterale. Non mi dispiace il confronto, ma io non sono neanche lontanamente grande quanto lui.

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Can you talk about your book? Use a very interesting technology…
The book will present itself very much like a normal art book, but there’s an augmented reality component to it where you can download a free app, and use your device to watch the work animate by pointing your camera at the picture. No QR or barcode, the image itself triggers the animation. I think it’s pretty neat, and hope to do more with the technology in the future. I’m actually working on a pitch for a project using AR right now that I hope to share real soon.

Ci puoi parlare del tuo libro? Utilizza una tecnologia molto interessante…
Il libro si presenta come un normale libro d’arte, ma in esso c’è una componente di Realtà Aumentata. E’ infatti possibile scaricare un’applicazione gratuita, e utilizzare un qualsiasi device per guardare l’animazione puntando la fotocamera sulle foto. Non ci sono QR o codice a barre, è l’immagine stessa che innesca l’animazione. Penso che sia abbastanza carino e spero di lavorare ancora di più con la tecnologia in futuro. Posso dirti che sto lavorando su di un progetto che utilizza la Realtà Aumentata proprio in questo periodo e spero di poterlo condividere molto presto.

How can we buy a copy?
The book was entirely funded by our Kickstarter campaign, so now that that is finished there is no way to buy a copy at the moment. There will be a shop up online very soon. It’s being put out by Anteism, who are a local publisher here in Montreal, and we’re expecting them to be ready for shipping within the next few weeks (we’re hoping sooner).

Come possiamo acquistare una copia del libro?
Il libro è stato interamente finanziato su Kickstarter, ora che la campagna è terminata non c’è modo di acquistare una copia, almeno al momento. Presto aprirà un negozio on-line. E’ uscito per Anteism, un editore di Montreal, e ci aspettiamo che le spedizioni comincino entro le prossime settimane (speriamo anche più presto).

What about Jesus?
Although I poke fun at him all the time, and am an atheist myself, he seemed like a pretty solid dude. Definitely not a bad thing to try an emulate him.

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Che mi dici di Gesù?
Anche se lo prendo in giro tutto il tempo, e sono un ateo, sembra sia stato un tizio abbastanza ganzo. Sicuramente non è un male cercare di emularlo.

What about Unicorns?
Haha, I don’t know. Unicorns are pretty cool. That video project I did on Unicorns for BETC Paris was a ton of fun.

Che mi dici degli Unicorni?
Ha ha, non lo so. Gli unicorni sono piuttosto fighi. Il progetto video che ho fatto sugli “Unicorni”  per BETC (è un’agenzia pubblicitaria parigina ndr) è stato un sacco divertente.

What about Pizza Face?
All hail Pizza! Haha, Pizza Face is actually taking a little vacation from my GIFs for a little while, but, really? Who doesn’t like pizza.

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Che mi dici di Pizza-Face?
Haha, è da un po’ che Pizza-Face si sta prendendo una piccola vacanza dalle mie GIF, ma in sostanza, a chi non piace la pizza?

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Si ringrazia Google (gran parte dell’operazione) e Francesca Caraceni (un paio di sagge dritte) per la traduzione dall’inglese.

  • Tommaso

    è da novembre che aspetto il libro e ogni mese ritarda la distribuzione 🙁